¿Tardígrados vivos en la luna?

Una horda de organismos microscópicos llamados tardígrados eran «pasajeros» de la nave espacial israelí Beresheet, que se estrelló contra la superficie lunar hace casi 4 meses.

Pero debido a que los tardígrados pueden sobrevivir en ambientes extremos, es probable que estos pequeños astronautas aún estén vivos.

Los organismos microscópicos pueden pasar sin agua y oxígeno durante largos períodos de tiempo en un estado de animación suspendida llamada criptobiosis, en la cual sus cuerpos se secan y sus metabolismos se apagan.

Coloque un tardígrado deshidratado en agua y recupera su función completa en cuestión de horas.
«Los tardígrados en estado deshidratado pueden sobrevivir a presiones de hasta 74,000 veces la presión que experimentamos al nivel del mar, por lo que el impacto del accidente no debería ser un problema para ellos», dijo el zoólogo evolucionista Roberto Guidetti a Business Insider. «Pueden permanecer secos durante décadas, potencialmente siglos».

Los tardígrados también se conocen como osos de agua o lechones de musgo, apodos adecuados, teniendo en cuenta que estos organismos parecen patatas de 8 patas con caras arrugadas y pequeñas garras bajo un microscopio.

Los tardígrados deshidratados fueron colocados a bordo de la nave espacial Beresheet por una compañía sin fines de lucro llamada Arch Mission Foundation, que tiene como objetivo desarrollar una especie de respaldo de la Tierra.

De acuerdo con esa misión, la compañía puso una «biblioteca lunar», un disco tipo DVD que contiene un archivo digital de casi todas las páginas de Wikipedia en inglés, junto con libros electrónicos y muestras de ADN humano, a bordo de la nave espacial.
Miles de tardígrados se unieron a esa biblioteca.
Beresheet salió de la Tierra el 22 de febrero, pero cuando se acercó a la superficie lunar el 11 de abril, una falla de la computadora causó el mal funcionamiento del motor principal de la nave espacial, y se estrelló contra la Luna viajando 310 millas por hora (500 kilómetros por hora).

En una entrevista reciente con Wired, el fundador de la Fundación Arch Mission, Nova Spivack, dijo que su compañía cree que su disco, junto con los tardígrados que lo acompañan, sobrevivió intacto. «Irónicamente, nuestra carga útil puede ser la única cosa sobreviviente de esa misión», dijo. Eso significa que miles de tardígrados ahora se están enfriando en la Luna. Los astronautas tardígrados, dijo Guidetti, probablemente estén vivos pero no «activos», lo que significa que todavía están en estado de animación suspendida. Si de alguna manera fueran reintroducidos al agua en la superficie lunar, tendrían el potencial de volver a un estado activo, pero eso también requeriría oxígeno. Anteriormente, se ha demostrado que los osos de agua sobreviven en el vacío del espacio, dentro de un volcán y en un lago antártico a 50 millas bajo tierra.

Incluso han vuelto a su funcionamiento normal después de haber estado congelados durante tres décadas. Las criaturas, que pueden crecer hasta 1.2 milímetros (0.05 pulgadas) de longitud, pueden soportar temperaturas entre menos 272 grados Celsius (menos 458 grados Fahrenheit) y 151 grados Celsius (304 grados Fahrenheit). También pueden sobrevivir a altos niveles de radiación y presión hasta seis veces más que la parte más profunda de los océanos de la Tierra.

Algunos científicos argumentan que los tardígrados podrían sobrevivir a eventos catastróficos como los impactos de asteroides que eliminarían la mayoría de las otras especies de la Tierra.

Pero los tardígrados secos en la Luna probablemente no podrían mantenerse con vida para siempre. «Si están expuestos directamente a la radiación solar UV sin filtrar, estarán estructuralmente muertos en unos pocos días», dijo el ecologista Ingemar Jönsson a Business Insider.

Las fluctuaciones de temperatura en la Luna también plantean un problema: «Las temperaturas alrededor de los 100 grados Celsius [212 grados Fahrenheit] matarán a los animales con bastante rapidez», agregó Jönsson.

Los tardígrados tendrían la mejor oportunidad de sobrevivir, dijo, si terminaran debajo de la superficie de la Luna como resultado del choque de Beresheet.

No está claro si eso fue lo que realmente sucedió, pero de ser así, estarían protegidos de la radiación UV y la radiación cósmica, y las temperaturas circundantes permanecerían consistentemente bajo cero.

«En tales condiciones, probablemente podrían sobrevivir durante años», dijo Jönsson